Henrik Stenson : « Les joueurs de LIV ont prouvé qu’ils étaient compétitifs »

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jeSi le renvoi de Brooks Koepka par Jon Rahm le dimanche des maîtres a été annoncé comme une victoire pour l’établissement du golf, la plus belle heure de LIV était encore à venir. Koepka a remporté le championnat US PGA en mai, donnant à la tournée rebelle un premier grand champion. Cameron Smith avait déjà remporté l’Open Championship au moment où il a rejoint le format 54 trous de LIV.

Henrik Stenson est bien conscient que son temps à disputer les plus gros prix du golf a été écourté dans le discours commun lorsqu’il a rejoint le numéro de LIV. Alors que l’Open arrive à nouveau, les joueurs LIV sont-ils toujours considérés comme redondants sur le plan compétitif ? Sûrement pas.

« Je ne sais pas s’il y a un petit groupe qui a encore cette pensée, mais je pense que les joueurs de LIV ont prouvé à maintes reprises au cours des six derniers mois qu’ils sont compétitifs », a déclaré Stenson.

«Je ne dis pas que 48 gars de LIV ont été au sommet des majors, mais une grande partie du PGA Tour n’a pas non plus été au sommet des majors. Les joueurs de LIV se qualifiant pour les majors, faisant des cuts et étant au sommet de ces tournois… si les gens veulent continuer sur un autre thème, c’est à eux de décider.

« Les gens disaient : ‘Oh Brooks n’a pas gagné le Masters parce que c’était quatre manches.’ Eh bien, Phil Mickelson a terminé [joint] deuxième à cause d’un 65 au quatrième tour. Alors, de quelle façon allez-vous l’avoir? Le point est valable.

Stenson, qui a soulevé le Claret Jug en 2016, était un modèle de grande constance à cette époque. Les blessures, la perte de forme et le saut de LIV ont contribué à une situation où l’Open est le seul des quatre grands du golf qu’il jouera cette année. Le joueur de 47 ans arrive au Royal Liverpool sans manquer de motivation.

« Avec l’histoire que j’ai à l’Open, c’est celle qui compte le plus pour moi de toute façon », dit-il. « C’est un événement spécial. L’Open me rappelle toujours de bons souvenirs.

« Je veux bien jouer pour moi. Si je fais toutes mes choses correctement, je concourrai toujours à un niveau élevé. Mon problème est que je n’ai pas été à mon niveau assez de fois. Ensuite, peu importe le parcours ou le tournoi auquel vous participez. J’ai travaillé dur pour essayer de retrouver ma forme, mais quand les choses fonctionnent, j’ai encore du jeu pour concourir.

« Est-ce assez bon pour gagner un majeur ? Je ne sais pas. Oui, je cherche parfois à prouver aux gens qu’ils ont tort – cela peut être une source de motivation. Il ne fait aucun doute que la tournée à laquelle vous participez est compétitive. Vous voulez toujours battre celui qui est devant vous. Je suis convaincu qu’en jouant bien, je peux avoir un bon Open Championship.

Henrik Stenson avec le Claret Jug en 2016. Photographie: Craig Brough / Reuters

Y compris, peut-être, parce que ça faisait mal de regarder les Masters à la télévision. Stenson n’a pas manqué un voyage à Augusta National entre 2006 et 2021. « Mentalement, quand vous savez que vous n’êtes pas qualifié, vous appuyez sur un interrupteur et vous savez que vous n’allez pas être là », dit-il. « Alors, bien sûr, vous avez des souvenirs et au printemps, vous savez que le temps des Masters arrive. Il y a des émotions mitigées mais c’est une progression naturelle ; beaucoup d’autres choses se sont passées dans le golf, mais je ne suis pas sûr que je me serais qualifié pour le Masters de toute façon.

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Le record de Stenson sur deux Opens sur ce site est sans intérêt selon ses standards : une égalité pour le 48e et une part du 39e. Il revient toujours sur Royal Troon et la bataille épique avec Mickelson d’il y a sept ans. « Je vais probablement regarder un peu Tiger en 2006 entrer dans celui-ci pour avoir une idée du parcours », a déclaré Stenson. La gestion du jeu de Woods dans cet Open est une légende.

Stenson est l’un des nombreux golfeurs de LIV qui semblent parfaitement satisfaits de l’environnement qu’ils ont choisi. Finis les regards anxieux de 2022. « Quand LIV a commencé, si vous mentionniez autre chose, on vous disait : ‘Vous mentez, ce n’est qu’une question d’argent.’ La saison que je regarde maintenant est de neuf mois. J’ai une pause de trois mois. C’est un énorme avantage à cet âge. Personne ne voulait écouter ça mais ça en fait partie. Pour ceux d’entre nous qui sont deux membres du Tour depuis tant d’années, vous avez essentiellement eu une saison de 11 mois. J’avais très envie de repartir en ce début de saison.

« Comme tout dans la vie, si vous faites quelque chose pendant de très nombreuses années, vous ressentez la même chose. Nous avons joué dans de nombreux grands tournois, mais il y en avait où vous séjourniez dans une chambre d’hôtel à côté de l’autoroute, des voitures passaient à toute allure et vous mangiez à emporter trois soirs par semaine tout en jouant sur un terrain de golf moyen. Je ne joue pas du violon – nous avons tous eu de la chance et avons fait un voyage incroyable – mais il y a un moment où d’autres choses dans la vie sont plus importantes.

Non pas qu’une nouvelle inclinaison vers la gloire majeure ferait du mal.

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