Critique de Semele – des mezzos exceptionnels animent notre vision austère de l’histoire du désir de Haendel

Haendel entre en collision avec The Wicker Man dans la production d’Adele Thomas de Semele à Glyndebourne. Lorsque nous atteignons le dénouement, l’héroïne éponyme – la maîtresse mortelle de Jove, mortellement trompée en exigeant qu’il se débarrasse de son déguisement humain et se révèle dans sa divinité complète et cataclysmique – est emmurée dans une effigie massive en osier de sa rivale Juno, qui s’enflamme sous le regard du chœur. C’est frappant coup de théâtre dans une mise en scène par ailleurs quelque peu terne et une interprétation austère de ce qui est essentiellement une comédie de restauration barbelée.

Haendel a pris comme texte un livret de William Congreve, précédemment mis en musique par John Eccles, sur la relation entre le désir, l’ambition et l’opportunisme. Thomas, cependant, pense davantage en termes de rébellion émotionnelle et sexuelle, et sa Thèbes devient un paysage moderne anonyme (on dirait de la garrigue), où Semele de Joélle Harvey, déjà enceinte du Jove de Stuart Jackson, aspire à échapper à la fois aux moqueries lubriques de la communauté qui l’entoure et au mariage arrangé que son père Cadmus (Clive Bayley) tente de la forcer à accepter avec l’Athamas d’Aryeh Nussbaum Cohen.

Machinations… Samuel Mariño (Iris) et Jennifer Johnston (Juno) dans Semele. Photographie : Tristram Kenton/The Guardian

Le mont Cithaeron, où Jove l’installe comme sa maîtresse avec sa sœur Ino (Stephanie Wake-Edwards) pour compagnie, est un peu plus luxuriant que Thèbes (l’herbe est plus longue), mais à peine, dans ce cas, l’Arcadie évoquée à la fois dans le texte et la partition. Cependant, nous commençons bientôt à comprendre l’ennui qui fait de Semele une proie facile pour les machinations de Juno (Jennifer Johnston) et Iris (la soprano masculine Samuel Mariño), mais pourquoi le premier est vêtu de ce qui semble être un costume traditionnel pour Turandot, dans une production de vêtements autrement moderne, on ne sait pas. Le vrai problème ici, cependant, est la mauvaise appréciation fréquente de Thomas sur le ton de l’œuvre : une grande partie de cela n’est ni drôle ni érotique, et jusqu’à ce que l’humeur se dégrade dans l’acte final, il doit idéalement être les deux.

Harvey, en revanche, est impressionnant dans le rôle-titre, un peu poussé peut-être dans la colorature de Non, non, je n’en prendrai pas moins, quoique O dors, pourquoi me laisses-tu ravir. Jackson’s Jove, plus calculateur, moins ouvertement abruti que certains, chante Where’er you walk avec une séduction presque réfléchie. Les deux mezzos sont remarquables, la formidable hauteur de Johnston contrastant superbement avec l’intensité passionnée de Wake-Edwards. Nussbaum Cohen a un son étonnamment beau dans le rôle d’Athamas, bien que Mariño déçoive, sa voix trop petite pour la salle. Dans la fosse, l’Orchestre du Siècle des Lumières joue avec un style impeccable pour Václav Luks, même si sa direction semble parfois trop urgente, privant la scène où Semele et Ino écoutent la musique des sphères, par exemple, de sa sublimité. Le chant choral, comme on pouvait s’y attendre, est sensationnel.

À Glyndebourne, East Sussex, jusqu’au 26 août.

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