Au Japon, des oursons bruns meurent de faim en raison d’une pénurie de saumon

Au moins huit oursons bruns sur dix nés cette année dans une région reculée du nord du Japon sont morts à cause d’une pénurie de saumon, les experts accusant la hausse des températures de la mer causée par la crise climatique.

Avec les glands, le saumon rose constitue une source de nourriture importante pour les quelque 500 ours bruns vivant le long de la péninsule de Shiretoko, à Hokkaido, un site classé au patrimoine mondial de l’UNESCO, connu pour son littoral spectaculaire et ses animaux sauvages.

Les autorités locales ont réagi avec inquiétude après qu’un tour-opérateur de bateau ait repéré ce mois-ci un ourson affamé cherchant désespérément de la nourriture sur la côte est de la péninsule. L’ours aurait retourné des rochers et fouillé dans des tas d’algues échouées à la recherche de nourriture.

Le saumon rose qui éclot dans les rivières d’Hokkaido passe l’hiver dans la mer, avant de retourner dans les ruisseaux de Shiretoko entre août et octobre pour pondre. Les ours bruns guettent généralement les saumons lorsqu’ils remontent le courant, mais ont été contraints de nager dans la mer en raison de la pénurie de poissons de rivière.

« Certains ours sont devenus vraiment maigres », a déclaré Katsuya Noda, le tour-opérateur du bateau, à l’Asahi Shimbun. « Ils traversent une période difficile, car il n’y a pas de poisson dans les rivières, comme l’année dernière. »

Les experts ont déclaré que les températures à la surface de la mer au large d’Hokkaido sont restées supérieures à 20°C de la mi-juillet au début août 2021, soit 5°C de plus que la moyenne pour cette période de l’année.

Des chercheurs de l’Université d’Hokkaido ont prévenu que si le réchauffement climatique se poursuivait au rythme actuel, la température de l’eau de mer autour de l’île augmenterait jusqu’à 10°C dans les années 2090 par rapport aux niveaux des années 1980.

Masami Yamanaka, chercheur à la Shiretoko Nature Foundation, a déclaré aux Asahi que le manque de saumon, combiné à une mauvaise récolte de glands, avait un effet dévastateur sur les oursons bruns. « On estime que 70 à 80 % des oursons nés cette année sont morts », a déclaré Yamanaka. « C’est une situation vraiment grave. »

Les pêcheurs ont capturé 482 775 saumons roses dans les rivières d’Hokkaido, l’île principale la plus septentrionale du Japon, entre le 25 juillet et le 5 septembre 2020, mais seulement 23 298 l’année dernière, selon l’Association de propagation du saumon d’Hokkaido. Étant donné les preuves statistiques montrant que de bonnes captures ont lieu tous les deux ans, le trait de 2022 était étonnamment faible.

La rareté des glands a été imputée à l’augmentation du nombre d’attaques d’ours contre des humains à Hokkaido et dans d’autres régions du nord du Japon, alors qu’ils s’aventurent dans des zones peuplées à la recherche de nourriture.

Au total, 1 056 ours bruns ont été capturés et tués à Hokkaido au cours de l’année précédant avril 2022 – le chiffre le plus élevé jamais enregistré et la première fois que ce nombre dépasse 1 000, selon le gouvernement de la préfecture. Sur un total de 999 ours bruns ont été exterminés pour éviter d’endommager les cultures ou parce qu’ils étaient considérés comme un danger pour la population locale.

Le nombre de personnes blessées ou tuées dans des incidents impliquant des ours s’est élevé à 14 au cours de la même période, avec des dégâts aux cultures estimés à 262 millions de yens (1,44 million de livres sterling) – les deux chiffres les plus élevés jamais enregistrés.

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