L’hystérie des punaises de lit entraîne avec elle un nouvel ensemble de linge sale

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Do tu sais comment les punaises de lit s’accouplent ? Je te le dirai. La punaise mâle perce l’abdomen de la femelle avant de lui injecter du sperme. Parfois, cela la tue, ce qui n’est pas idéal du point de vue de l’évolution, mais ils persistent quand même. Ce n’est en aucun cas la pratique d’accouplement la plus violente ou la plus choquante (je pense assez souvent aux baudroies mâles, qui enfoncent leurs dents dans la femelle, vivant comme un parasite sur son corps jusqu’à ce que les deux fusionnent, le mâle étant complètement absorbé ne laissant que ses testicules. , qu’elle garde lorsqu’elle est prête à se reproduire), mais je pense que vous conviendrez que c’est là-haut. Je pense aux punaises de lit parce que, voyez-vous, je viens d’aller à Paris. Je suis rentré à Londres avec une question, posée régulièrement avec un sourire narquois et une vague petite peur. J’ai soudain compris à quel point les gens devaient se sentir grands lorsqu’on leur demandait à plusieurs reprises quel temps il faisait là-haut. « Ramenez des punaises de lit ? a dit chaque personne au moins une fois. Et même si je n’ai pas encore découvert si je les ai ramenés sur mes vêtements, je sais avec certitude qu’ils sont dans mon esprit.

Je n’avais pas réalisé que les punaises de lit avaient une odeur. Saviez-vous qu’ils avaient une odeur ? Certains le décrivent comme désespérément sucré, semblable à une baie, d’autres disent que les punaises de lit sentent la coriandre. Peut-être que j’ai trop lu, il est possible que j’aie trop lu. Ils parcourent la peau de leurs victimes (à l’origine supposées être des chauves-souris, le saviez-vous ?) à la recherche d’un vaisseau sanguin avec leurs antennes. Ils saisissent la peau avec leurs petites pattes, avant de plonger leur bec dans la chair. Le bec, d’ailleurs, a des rangées de petites dents pointues à son extrémité, lui permettant de poignarder et de creuser jusqu’à trouver du sang. Ils commencent le repas à plat, comme une graine, mais le terminent ronds et rouges. Certains mots rampent simplement sur la page, n’est-ce pas ? J’ai secoué mon ordinateur portable.

Début octobre, à l’Assemblée nationale, brandissant un flacon de punaises de lit, la députée Mathilde Panot déclarait : « Ces petits insectes sèment le désespoir dans notre pays. Faut-il attendre Matignon [Macron’s official residence] être infesté avant d’agir ? Le ton suggérait un niveau de désespoir qui allait au-delà des simples punaises de lit. Cependant, ce qui est amusant à propos de ces insectes, c’est à quel point ils nous suscitent horreur et dégoût, surtout lorsqu’on les compare à d’autres insectes dont les attaques peuvent faire beaucoup plus de dégâts. Les tiques peuvent causer la maladie de Lyme et les moustiques le paludisme – les punaises de lit démangent simplement.

Leur horreur vient en partie de la suggestion qu’ils mordent pendant que nous dormons, comme de minuscules cauchemars. Et en partie, pour certains, il s’agit de ce qu’ils semblent représenter. Lors d’un débat sur l’infestation à Paris, l’animateur de télévision Pascal Praud a demandé à un spécialiste de la lutte antiparasitaire si l’infestation était liée à sa perception de l’augmentation de l’immigration. « Ce sont des gens qui n’ont pas les mêmes conditions d’hygiène, qui se trouvent désormais sur le sol français », a-t-il précisé. « Est-ce que ça pourrait être lié à ça ? Cela semble plus qu’une coïncidence que partout, des gens comme Praud (ou Suella Braverman) oublient d’utiliser des symboles comme celui-ci comme sifflets pour chiens et disent ce petit mot à voix haute.

Depuis des centaines d’années, la saleté associée aux insectes est un signe de honte et le langage utilisé glisse facilement de l’animal à l’humain, déshumanisant les immigrants en les assimilant à des parasites, ou parlant d’invasions ou d’« inondations ». Dans son histoire culturelle de la vermine, l’auteure Lisa Sarasohn fait remonter le dégoût des punaises de lit au XVIIIe siècle, lorsque des gens riches aux sommiers finement sculptés les trouvèrent vivant dans les fissures. Le premier exterminateur professionnel de nuisibles, en 1730, a promis de débarrasser n’importe quelle maison des punaises de lit grâce à une recette qu’il avait apprise d’un « ancien esclave de la Jamaïque ». Au XXe siècle, les nazis équipaient leurs chambres à gaz de Zyklon B, un insecticide anti-poux, utilisé ici pour tuer les humains. Dans ses recherches, Sarasohn « a découvert à plusieurs reprises que la vermine était utilisée pour justifier le classisme, la xénophobie, le racisme et l’antisémitisme – un schéma qui perdure ».

J’ai une alerte d’actualité concernant les histoires de punaises de lit et, pendant que je tape, mon ordinateur saute toutes les deux minutes. Un médecin généraliste exhorte toute personne revenant de France « à demander à un membre de sa famille de mettre deux grands sacs poubelles, un sac ziplock et une serviette devant sa maison » pour qu’elle puisse se déshabiller. La municipalité de Luton reçoit « un nombre alarmant d’appels » concernant les punaises de lit ; des familles françaises jettent leurs matelas dans la rue dans un « fléau de punaises de lit » ; le ton de chaque histoire est légèrement plus haut que le cri sordide d’une débroussailleuse défectueuse. Et ce qui est intéressant, c’est que ces histoires, dans leur masse et leur hystérie, ont commencé, je m’en rends compte, à changer ce que je ressens à l’égard des punaises de lit elles-mêmes.

J’en suis venu à avoir un grand respect pour eux. La punaise de lit survit. Il survit aux poisons, au mépris, à la chaleur et au froid extrêmes, il survit à être présenté comme une métaphore chaque fois qu’un politicien se sent salé, et il survit sans nourriture pendant des mois. Leur résilience est admirable. Je ne peux qu’espérer qu’à mesure que la nuit tombe et que la rime de bonne nuit traverse ma langue, tous les insectes parisiens qui se cachent liront cet éloge funèbre et décideront de passer respectueusement à autre chose.

Envoyez un e-mail à Eva à e.wiseman@observer.co.uk ou suivez-la sur Twitter @EvaWiseman


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