Les oiseaux du désert pondent des œufs plus gros lorsqu’ils ont plus d’aides

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Les oiseaux du désert pondent des œufs plus gros lorsqu’ils ont plus d’aides pour nourrir leurs poussins, selon de nouvelles recherches.

Les tisserands à sourcils blancs vivent en groupes familiaux dans lesquels seul un couple dominant se reproduit et leur progéniture adulte, en particulier les femelles, aide à nourrir les oisillons.

L’étude, réalisée par des chercheurs de l’Université d’Exeter, a révélé que les mères augmentaient la taille de leurs œufs lorsqu’elles avaient plus d’aides féminines à portée de main.

Le nombre d’assistants mâles n’a pas d’effet sur la taille des œufs, probablement parce que les assistants mâles nourrissent les poussins à des taux nettement inférieurs à ceux des assistantes femelles.

« Nous ne comprenons pas encore complètement pourquoi les mères aidées pondent des œufs plus lourds, mais nos résultats suggèrent une explication probable », a déclaré l’auteur principal, le Dr Pablo Capilla-Lasheras, maintenant à l’Université de Glasgow.

« Les aides peuvent permettre aux mères d’investir davantage dans leur progéniture au stade de l’œuf en allégeant la charge de travail maternelle au stade de l’alimentation des poussins.

« Nos résultats confirment cela, car les mères ayant davantage d’assistantes féminines ont en effet bénéficié d’une charge de travail beaucoup plus légère au stade de l’alimentation des poussins. »

Cette étude est l’une des premières à montrer que les mères d’oiseaux reproducteurs en coopération modifient réellement la taille de leur œuf en fonction de leur environnement social.

« Les aides nourrissent la progéniture après ils éclosent chez les oiseaux ou naissent chez les mammifères, mais nos résultats soulignent que les aides pourraient avoir des effets bénéfiques jusqu’ici inexplorés sur la progéniture avant même leur naissance, en déclenchant une augmentation de l’investissement maternel avant la naissance », a déclaré DrAndy Young, auteur principal de l’étude. étudier à l’Université d’Exeter.

« Cette découverte a également des implications potentielles pour d’autres espèces coopératives, y compris nous-mêmes, car cette stratégie maternelle consistant à investir davantage dans la progéniture avant la naissance lorsqu’elle est aidée, que ce soit dans l’œuf ou dans l’utérus, pourrait être plus répandue parmi les espèces coopératives. »

Ces résultats proviennent d’une remarquable étude de terrain continue d’une décennie portant sur 40 groupes familiaux de moineaux tisserands dans la réserve de Tswalu Kalahari, en Afrique du Sud.

L’environnement est rude, avec des précipitations imprévisibles, et on pense que la stratégie de reproduction coopérative des oiseaux permet d’élever les poussins de manière fiable malgré ces conditions.

Près de 10 % des oiseaux du monde disposent d’« aides » de ce type qui ne se reproduisent pas.

Les moineaux tisserands sont cependant parmi les oiseaux les plus coopératifs, les couples reproducteurs étant assistés par jusqu’à 10 assistants.

Remarquablement, les assistants renoncent complètement à leur propre reproduction, restant au sein de leur famille en tant qu’adultes non reproducteurs jusqu’à six ans, aidant ainsi à élever les petits de leurs parents.

L’étude a été financée par le Conseil de recherche en biotechnologie et en sciences biologiques (BBSRC).

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