Désolé pour les sceptiques, Starship a en fait réalisé un vol remarquablement réussi.

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SOUTH PADRE ISLAND, Texas—Les lancements de vaisseaux spatiaux clarifient les événements. Assez rapidement après le décollage, vous découvrez qui comprend le monde des fusées et qui sont les observateurs occasionnels dépourvus d’indice.

Avant même d’avoir quitté la zone d’observation du lancement à South Padre Island, samedi matin, les gros titres ont commencé à remplir mon fil d’actualité. Le Wall Street Journal a commencé par dire : « Le deuxième vol d’essai du vaisseau spatial SpaceX se termine par une autre explosion. » Bloomberg était encore plus austère, « Lancement et échec du vaisseau SpaceX et du Super Heavy Booster ». Peut-être qu’après avoir consulté leurs reporters, les rédacteurs ont ensuite modifié ces titres en ligne. Et les histoires elles-mêmes reflétaient mieux la réalité. Néanmoins, une grande partie de la couverture médiatique du lancement a livré un verdict sévère : un nouvel échec pour Elon Musk et SpaceX.

Je veux dire oui. Le premier étage de la fusée Starship, Super Heavy, a explosé. Et l’étage supérieur, Starship, a connu une panne qui a provoqué l’explosion de son système de terminaison de vol (des explosifs à bord au cas où un véhicule commencerait à dévier de sa trajectoire). Mais il fallait s’attendre à cela lors d’un vol d’essai aussi expérimental et repoussant les limites.

Commencer par des mots comme « échec » et « explosion », c’est un peu comme mettre le titre « Derek Jeter a eu un retrait au bâton » sur un reportage sur le match des World Series 2001 dans lequel il a ensuite réussi un coup de circuit. Genre, c’est exact. Mais c’est une vision paresseuse qui passe complètement à côté de l’essentiel.

Reconstruction rapide des systèmes au sol

Voici ce que SpaceX a réellement accompli avec son deuxième lancement de Starship samedi matin, depuis une étroite péninsule à l’extrémité sud du Texas.

Le premier lancement du véhicule, en avril, a causé des dommages importants au support de lancement et aux infrastructures environnantes. Sous la direction du fondateur de SpaceX, Elon Musk, la société avait tenté de déterminer si elle pouvait lancer l’énorme fusée sans un système avancé de suppression du bruit pour atténuer les dommages sur la rampe de lancement. Il s’avère que c’est un non. Le premier lancement de Starship a déchiqueté le site de lancement en projetant des morceaux de béton à des kilomètres à la ronde.

Musk et SpaceX ont appris leur leçon et ont complètement repensé et reconstruit la rampe de lancement pour intégrer un système sophistiqué de suppression du bruit à base d’eau. En août, soit quatre mois plus tard, le système complexe avait non seulement été construit, mais testé. Tous ces changements ont abouti à une rampe de lancement beaucoup plus robuste, qui a survécu largement indemne au décollage de samedi.

J’ai ensuite parlé avec Phillip Rench, un ingénieur qui a travaillé chez SpaceX pendant cinq ans et qui a dirigé pendant un certain temps les installations Starbase de l’entreprise près de la plage de Boca Chica, dans le sud du Texas. Il a été impressionné par la rapidité de la reconstruction et la fluidité des opérations d’appui au sol pour le lancement de samedi.

« Ce à quoi je pense, et qui passe probablement inaperçu pour la plupart, c’est à quel point il fait extrêmement chaud et humide à Boca à la fin de l’été et à l’automne », a-t-il déclaré. « L’équipe qui vient de reconstruire la plateforme de lancement orbitale, le déluge d’eau et la rampe de lancement restante l’a fait pendant la période la plus chaude et la plus misérable de l’année. Je me souviens d’avoir subi un léger stress thermique presque tous les jours en août et septembre alors que je travaillais sur la plateforme de lancement. . Je félicite les techniciens, les soudeurs et les ingénieurs qui ont passé les sept derniers mois sur le terrain à faire en sorte que cela se réalise. »

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