Le premier transfert réussi d'embryons de rhinocéros au monde ouvre la voie à la sauvegarde des rhinocéros blancs du Nord de l'extinction

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BioRescue, un consortium international de scientifiques et de défenseurs de l'environnement, a réussi à réaliser la première grossesse au monde d'un rhinocéros après un transfert d'embryon. L'embryon de rhinocéros blanc du sud a été produit in vitro à partir d'ovules et de spermatozoïdes collectés et transféré à une mère porteuse de rhinocéros blanc du sud à l'Ol Pejeta Conservancy au Kenya le 24 septembre 2023. L'équipe BioRescue a confirmé une grossesse de 70 jours avec un bien- développé un embryon mâle de 6,4 cm de long. Le transfert réussi d'embryons et la grossesse sont une preuve de concept et permettent désormais de passer en toute sécurité au transfert d'embryons de rhinocéros blanc du Nord, pierre angulaire de la mission visant à sauver le rhinocéros blanc du Nord de l'extinction.

Le 24 septembre 2023, les scientifiques et vétérinaires de BioRescue, dirigés par l'Institut Leibniz de recherche sur le zoo et la faune sauvage (Leibniz-IZW), ont transféré deux embryons de rhinocéros blanc du sud dans Curra, un rhinocéros blanc du sud, sélectionné comme mère porteuse à l'Ol. Conservatoire de Pejeta au Kenya. Les ovocytes utilisés pour produire les embryons ont été récupérés sur Elenore, une rhinocéros blanc du sud vivant au zoo de Pairi Daiza en Belgique. Le sperme utilisé pour la fécondation provenait du mâle Athos du zoo de Salzbourg à Hellbrunn, en Autriche. Les ovocytes d'Elenore ont été fécondés in vitro par injection intracytoplasmique de spermatozoïdes (ICSI) et développés en blastoscystes dans les laboratoires d'Avantea à Crémone, en Italie. Pour le transfert d'embryons au Kenya, les scientifiques de BioRescue ont transféré deux embryons pour augmenter les chances de succès.

Jusqu'à présent, l'équipe BioRescue a réalisé 13 transferts d'embryons de rhinocéros, trois au Kenya et dix en Europe. Jusqu’à présent, le transfert d’embryons, technique largement utilisée chez les espèces domestiques, n’avait jamais été tenté chez les rhinocéros. Les scientifiques de BioRescue ont développé les techniques nécessaires, en s'appuyant sur des décennies de leurs propres recherches.

Actuellement, il ne reste que deux rhinocéros blancs du Nord dans le monde : la femelle Najin et sa fille Fatu. De plus, les cellules vivantes de 12 individus différents de rhinocéros blanc du Nord sont stockées dans de l’azote liquide. Les deux dernières femelles vivent actuellement au Kenya, à Ol Pejeta Conservancy, où elles sont gardées et soignées jour et nuit. Depuis 2019, le programme scientifique de conservation BioRescue a produit et cryoconservé 30 embryons de rhinocéros blanc du Nord. Ceux-ci sont actuellement stockés dans de l'azote liquide à moins 196 degrés Celsius à Berlin, en Allemagne, et à Crémone, en Italie, en attente de transfert d'embryons chez des mères porteuses de rhinocéros blancs du sud. Le transfert réussi d'un embryon de rhinocéros blanc du sud est une preuve de concept qui permet de franchir pour la première fois cette étape cruciale : un transfert d'embryon avec un embryon de rhinocéros blanc du nord.

Le transfert d'embryons dans cette sous-espèce est un domaine entièrement nouveau en tant que procédure vétérinaire et scientifique, et tous les protocoles, méthodes et équipements ont dû être développés à partir de zéro. Comme c'est la routine établie pour toutes les procédures BioRescue, les transferts d'embryons sont accompagnés d'une évaluation éthique réalisée par l'Université de Padoue. Cela a également été le cas en septembre, lorsque tous les participants au transfert d'embryons ont rempli un questionnaire proposant tous les scénarios possibles au cours de la procédure, ainsi que les risques associés pour les animaux et les participants.

Le taureau teaser vasectomisé et stérile Ouwan s'est accouplé avec Curra les 17 et 18 septembre, signalant le moment idéal pour le transfert d'embryons, qui a eu lieu le 24 septembre. Après la procédure jusqu'en novembre 2023, Curra a été surveillé quotidiennement dans l'enclos de la conservation d'Ol Pejeta. Pendant cette période, Ouwan n'a montré aucun intérêt supplémentaire pour Curra, premier signe d'un transfert d'embryon réussi aboutissant à une grossesse. L'équipe BioRescue devait effectuer un contrôle de grossesse à Curra le 28 novembre, mais le taureau teaser Ouwan a été retrouvé mort le 22 novembre et Curra a été retrouvée morte le 25 novembre. Apparemment, des pluies extrêmement fortes ont entraîné une inondation de l'enclos de substitution et libérer les spores dormantes des bactéries Clostridian. La dissection des animaux a révélé une infection systémique grave par une souche bactérienne clostridienne et une intoxication résultante par la toxine bactérienne. Il a également révélé que Curra était enceinte d'un fœtus mâle de 70 jours mesurant 6,4 cm de long. Des échantillons de tissus du fœtus ont été collectés et transportés au Centre Max Delbrück de médecine moléculaire et au Leibniz-IZW à Berlin, en Allemagne. En janvier 2024, l’analyse de l’ADN du fœtus a confirmé que la grossesse résultait du transfert d’embryon.

Lorsque l'équipe BioRescue est arrivée au Kenya le 28 novembre, les résultats préliminaires ont indiqué une intoxication aux souches bactériennes clostridiennes. Paraclostridium bifermentans et Paenicolostridium sordellii. Immédiatement après l'incident, l'équipe BioRescue, composée du Kenya Wildlife Service, du Wildlife Training Research Institute, d'Ol Pejeta Conservancy et du Safari Park Dvur Králové, a formé une équipe de crise sur place et a mis en place des mesures rapides et efficaces pour protéger tous les rhinocéros semi-captifs actuels, y compris le dernier. deux rhinocéros blancs du nord Najin et Fatu. Les mesures comprenaient un programme de vaccination, la mise en quarantaine des zones touchées et la clôture de nouvelles enceintes d'urgence.

Les prochaines étapes du programme de recherche BioRescue comprenaient la sélection et la préparation d'un nouveau taureau teaser. Le taureau permettra aux scientifiques de savoir quand une éventuelle femelle porteuse est prête à recevoir une implantation d'embryon. L'équipe doit également sélectionner les prochaines mères porteuses. Après ces étapes, qui prendront plusieurs mois, un transfert d'embryon avec un embryon de rhinocéros blanc du nord sera tenté.

Le programme de recherche BioRescue est soutenu par le ministère fédéral allemand de l'Éducation et de la Recherche (BMBF) sur une période de six ans à hauteur d'environ 6 millions d'euros.

Thomas Hildebrandt, chef du projet BioRescue chez Leibniz-IZW, a déclaré : « La technique de transfert d'embryons est bien établie pour les humains et pour les animaux domestiques tels que les chevaux ou les vaches. Mais pour les rhinocéros, c'est un territoire complètement inexploré et tout, de l'approche aux protocoles de procédure. L'équipement requis a dû être inventé, développé, essayé et testé pour être utilisé en toute sécurité. Avec l'équipe et de nombreux partenaires professionnels, j'ai développé les appareils qui peuvent réellement trouver et accéder à l'emplacement requis où insérer le petit embryon dans un 2 -tonne d'animal. Il a fallu de nombreuses années pour y parvenir et nous sommes bouleversés d'avoir maintenant la preuve que cette technique fonctionne parfaitement. Il est amer que cette étape se confirme dans des circonstances aussi tragiques avec la mort de la mère porteuse Curra et de son veau à naître , mais je suis certain que cette preuve de concept est un renversement de tendance pour la survie du rhinocéros blanc du Nord et la santé des écosystèmes d'Afrique centrale. Elle arrive juste à temps pour parvenir à une grossesse pour le rhinocéros blanc du Nord : nous voulons que progéniture à vivre avec Najin et Fatu pendant des années pour apprendre le comportement social de son espèce. Bien que les embryons puissent être conservés dans l'azote liquide pendant très longtemps, nous sommes pressés de mettre au sol un bébé rhinocéros blanc du Nord. Avec cette preuve de concept, cela pourrait devenir une réalité dans deux à trois ans. BioRescue n'a un tel succès que parce que nous avons été capables de former une grande équipe appelée BioRescue Consortium. C'est très probablement l'une des différences significatives par rapport à d'autres approches de conservation difficiles.

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