Les changements de pression atmosphérique pourraient être à l'origine des insaisissables impulsions de méthane sur Mars

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De nouvelles recherches montrent que les fluctuations de la pression atmosphérique qui attirent les gaz du sous-sol pourraient être responsables de la libération de méthane souterrain dans l'atmosphère de Mars ; savoir quand et où chercher du méthane peut aider le rover Curiosity à rechercher des signes de vie.

« La compréhension des variations du méthane sur Mars a été soulignée par l'équipe Curiosity de la NASA comme la prochaine étape clé pour déterminer d'où il vient », a déclaré John Ortiz, un étudiant diplômé du Laboratoire national de Los Alamos qui a dirigé l'équipe de recherche. « Il y a plusieurs défis associés à l'atteinte de cet objectif, et l'un des plus importants est de savoir à quelle heure d'un sol donné (jour martien) il est préférable pour Curiosity de réaliser une expérience d'échantillonnage atmosphérique. »

Le document a été publié la semaine du 22 janvier dans le Journal de recherche géophysique : Planètes.

L'un des principaux objectifs des missions de la NASA sur Mars, notamment Curiosity et Perseverance, est de détecter et de comprendre les signes de vie passés ou présents, comme le méthane. Cependant, la source de méthane sur Mars étant probablement souterraine, les variations à court terme des niveaux de méthane atmosphérique ont constitué un défi pour la recherche.

Pour mieux comprendre les niveaux de méthane sur Mars, Ortiz et son équipe ont utilisé des clusters de calcul haute performance pour simuler la façon dont le méthane traverse des réseaux de fractures souterraines et est libéré dans l'atmosphère, où il se mélange ensuite dans la colonne atmosphérique. Ils ont également modélisé la façon dont le méthane est adsorbé sur les pores des roches, un processus dépendant de la température qui peut contribuer aux fluctuations du niveau de méthane.

Leurs simulations prévoyaient des impulsions de méthane de la surface du sol vers l'atmosphère juste avant le lever du soleil sur Mars, au cours de la saison estivale au nord de la planète, qui vient de se terminer. Cela corrobore les données précédentes du rover suggérant que les niveaux de méthane fluctuaient non seulement de façon saisonnière, mais aussi quotidiennement.

Ces données précieuses contribuent à éclairer la campagne d'échantillonnage en cours du rover Curiosity.

« Notre travail suggère plusieurs fenêtres temporelles clés pour que Curiosity collecte des données. Nous pensons que celles-ci offrent les meilleures chances de limiter le timing des fluctuations du méthane et (espérons-le) de nous rapprocher de la compréhension d'où il vient sur Mars », a déclaré Ortiz. dit.

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