Sous pression : l'exploration spatiale à notre époque

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Au cours de la dernière décennie, l'humanité a vu naître et se développer un secteur spatial commercial avec de nouveaux acteurs privés, relevant les défis technologiques – du lancement spatial à la communication et à l'imagerie satellitaire de la Terre. L’année dernière, l’industrie spatiale mondiale a explosé en lançant plus de 2 660 satellites en orbite et, dans l’univers, des sondes interplanétaires, des atterrisseurs et bien plus encore. Aux États-Unis, SpaceX a réalisé près de 90 % de ces lancements. Parallèlement à cette progression, plus de 70 pays démontrent leurs capacités spatiales. Il confirme le consensus général et la compréhension selon laquelle l’humanité continuera de s’appuyer sur les activités spatiales pour améliorer l’expérience humaine. Ces développements créent un nouveau paysage de compétition et de collaboration pour les scientifiques, offrant à la fois des défis et des opportunités.

Dans un monde de plus en plus fragmenté, la communauté scientifique constitue un exemple de collaboration et de diplomatie internationales réussies. La science s’appuie sur une longue tradition d’échange de connaissances qui transcende souvent les frontières politiques pour le bénéfice de toute l’humanité. Les technologies spatiales commerciales et rentables peuvent permettre de nouvelles recherches ou réduire le coût des enquêtes, ouvrant ainsi de nouvelles possibilités à la communauté scientifique. Dans le même temps, les partenariats internationaux peuvent élargir davantage l’engagement, la diversité et la collaboration dans le domaine de la science et de l’exploration spatiale. Même si cela peut sembler être un scénario « gagnant-gagnant », l’intérêt de la communauté scientifique est de partager ouvertement les données et les analyses. Des principes et idéaux différents présentent des domaines potentiels de conflit. Alors que les gouvernements et les entités privées financent de nouveaux projets audacieux, les dirigeants, les universitaires et les experts juridiques envisagent à la fois les conséquences plus larges et les perspectives potentielles.

Leadership à enjeux élevés et atterrissage sur Mars

« Lorsque chaque mission est une première pour l'humanité, les enjeux sont très élevés », déclare Thomas Zurbuchen, qui a dirigé 54 missions en tant qu'administrateur associé le plus ancien de la NASA pour la direction des missions scientifiques. « Lorsque le temps presse et que le monde nous regarde, l'atout le plus puissant d'un leader est une équipe très diversifiée », dit-il. Dans ce contexte, la diversité peut émerger de partenariats internationaux et commerciaux, et donner lieu à de nouvelles missions. En fait, on estime que les deux tiers des missions scientifiques disposent de partenariats internationaux.

Aujourd'hui, en tant que directeur de l'ETH Zurich Space, en Suisse, Zurbuchen réfléchit à la valeur des partenariats en tant qu'outil de leadership. Il utilise des exemples de missions internationales récentes, telles que Mars InSight, pour expliquer comment la diversité crée des opportunités pour que des idées nouvelles et différentes soient avancées – même si certaines idées présentent un élément de risque. Il aborde également certains des défis découlant des partenariats. Par exemple, certaines entreprises et certains pays préfèrent ne pas partager leurs données scientifiques recueillies dans l’espace, ce qui rend la reproductibilité difficile pour l’analyse scientifique.

Diffusion transfrontalière : tirer les leçons de la foudre sur Vénus

« Les idées scientifiques se déplacent comme des plasmas spatiaux », explique David Malaspina, physicien des plasmas spatiaux à l'Université du Colorado à Boulder. « Quand ils rencontrent une frontière, ils trouvent un moyen de la traverser. » Malaspina décrit les collaborations universitaires internationales comme des moteurs essentiels de découverte et attribue au langage scientifique le rôle de susciter un sentiment de crainte et d'émerveillement pour l'univers qui transcende les cultures. En science et dans les plasmas, la physique la plus intéressante se déroule aux frontières.

Malaspina s'engage dans des équipes de recherche internationales et générationnelles diverses, y compris une équipe construisant une fusée-sonde pour explorer l'interface entre la Terre et l'espace. Il est également membre d'une équipe qui utilise les données de la mission Parker Solar Probe pour explorer Vénus, cherchant à comprendre l'importance d'un champ magnétique planétaire pour l'habitabilité des planètes semblables à la Terre. Il explique comment les équipes qui favorisent l’inclusion de diverses perspectives créent de nouvelles opportunités de progrès scientifique.

Pourquoi protéger les empreintes de bottes sur la Lune ?

Contrairement aux empreintes anciennes, aux dessins rupestres et aux outils de l'âge de pierre trouvés ici sur Terre, les premières traces d'activité humaine sur la Lune, y compris l'empreinte de la botte de Neil Armstrong, ne sont protégées par aucune loi ou réglementation en vigueur. Michelle Hanlon, avocate spécialisée dans le domaine spatial et directrice exécutive du Centre de droit aérien et spatial de la faculté de droit de l'Université du Mississippi, pense qu'il s'agit d'une parodie.

Hanlon explique pourquoi la protection des sites historiques sur la Lune et ailleurs dans l'espace préserve non seulement le passé, mais constitue également une base vitale pour l'avenir. Hanlon explore les lacunes du droit spatial et, en particulier, demande : « Quelles sont les différentes obligations que le droit spatial impose aux activités scientifiques et commerciales, ainsi qu'aux acteurs gouvernementaux et privés. » Hanlon prévoit que le droit spatial, l’éthique, la politique et les traités occuperont une priorité stratégique de plus en plus élevée à mesure que les nations chercheront à éviter des conflits potentiels.

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