Amory Lovins, gourou de l’efficacité énergétique : « C’est le moyen le plus grand, le moins cher, le plus sûr et le plus propre de faire face à la crise »

Les températures ont chuté bien en dessous de zéro cette semaine à Snowmass, au Colorado. Mais Amory Lovins, qui vit dans les montagnes à 7 200 pieds au-dessus du niveau de la mer, n’a même pas allumé le chauffage.

C’est parce qu’il n’a pas de chauffage à allumer. Sa maison, un grand nid d’aigle à flanc de montagne en pisé et en verre qu’il a conçu dans les années 1980, capte l’énergie solaire et est si bien isolée qu’il y cultive et récolte des bananes et de nombreux autres fruits tropicaux sans brûler de gaz, de pétrole ou de bois.

Surnommé « l’Einstein de l’efficacité énergétique », Lovins, professeur adjoint de génie civil et environnemental à l’Université de Stanford, est depuis 50 ans l’un des principaux défenseurs et innovateurs mondiaux de la conservation de l’énergie. Il a écrit son premier article sur le changement climatique à Oxford en 1968, et en 1976, il a proposé au gouvernement de Jimmy Carter un plan pour tripler l’efficacité énergétique et se débarrasser du pétrole et du charbon d’ici 40 ans. Dans les années qui ont suivi, il y a à peine une industrie ou un gouvernement majeur que lui et son Rocky Mountain Institute n’ont pas conseillé.

Mais pendant la majeure partie de cette période, l’efficacité a été considérée comme une vilaine sœur, plutôt ennuyeuse par rapport à une transition massive vers les énergies renouvelables et d’autres nouvelles technologies. Maintenant, espère-t-il, son heure est peut-être venue. Lovins plaide pour l’isolation massive des bâtiments parallèlement à une vaste accélération des énergies renouvelables. « Nous devrions lancer [them] avec l’urgence de la guerre. Il faudrait mettre beaucoup plus l’accent sur l’efficacité », dit-il.

Il voit la guerre de Vladimir Poutine en Ukraine comme un scandale, mais peut-être aussi un pas vers la résolution de la crise climatique et un moyen d’économiser des milliards de dollars. « Il a réussi à obtenir tous les résultats qu’il craignait le plus, mais il a peut-être, par inadvertance, fait passer la transition énergétique et les solutions climatiques à la vitesse supérieure. Que nous nous retrouvions ou non dans une récession à cause de la perturbation, [Putin’s war] peut s’avérer être une bonne chose pour l’économie du climat. Il se trouve que Lovins a des liens familiaux avec l’Ukraine : ses quatre grands-parents étaient tous des immigrants du début du XXe siècle originaires de petits villages entre Kiev et Odessa. Il a un parent là-bas; les autres, à sa connaissance, ont été assassinés lors du massacre de Tarashcha en 1941, lorsqu’une population juive de près de 14 000 personnes a été massacrée par les nazis, ne laissant que 11 personnes qui se trouvaient dans les bois pour ramasser des champignons ce jour-là.

« Le solaire et l’éolien sont désormais les sources d’énergie de masse les moins chères dans 91 % du monde, et l’Agence internationale de l’énergie (AIE) des Nations Unies s’attend à ce que les énergies renouvelables génèrent 90 % de toute la nouvelle énergie dans les années à venir. La révolution énergétique a eu lieu. Désolé si vous l’avez raté », dit-il.

Mais tout comme avec les chocs pétroliers des années 1970, le problème aujourd’hui n’est pas où trouver de l’énergie mais comment mieux l’utiliser, dit-il. La réponse est ce qu’il appelle la « conception intégrative ou de système complet », une façon d’employer une ingénierie orthodoxe pour obtenir des résultats radicalement plus économes en énergie en modifiant la logique de conception.

La maison de Lovins à Snowmass, Colorado. Photographie: Judy Lovins

Prenez sa maison, dit-il. En le concevant pour collecter de l’énergie et sans nécessiter de chauffage, il économise 99 % de l’énergie de chauffage des locaux et de l’eau, et 90 % de l’électricité. « Et c’est moins cher à construire et cela réduit les coûts de construction », ajoute-t-il.

« Il s’avère que si vous faites [a] voiture en fibre de carbone, vous économisez également les deux tiers de l’investissement en eau et la moitié de l’énergie, de l’espace et du temps nécessaires pour assembler la voiture. Et il a besoin de beaucoup moins de piles car il supporte moins de poids car la fibre de carbone est légère. Vous payez pour la fibre de carbone en ayant besoin de moins de batteries et d’un système de propulsion plus petit.

« Donc, si vous faites cela dans toute l’économie, en concevant réellement des systèmes entiers dans des usines, des équipements, des bâtiments, des véhicules, vous vous retrouverez avec des économies d’énergie plusieurs fois plus importantes que pratiquement tout le monde ne le pense actuellement. Et le prix baisse. »

Jusqu’à présent, cette approche de conception intégrative a été principalement adoptée par le secteur privé. Walmart, le plus grand opérateur de camions au monde, a amélioré son efficacité énergétique de près de 40 % en repensant son fonctionnement. D’autres entreprises de vente au détail et automobiles telles que Tesla et BMW ont également réalisé d’énormes économies d’énergie. Le succès précoce le plus spectaculaire de Lovins a peut-être été son concept Hypercar de 1991, un véhicule tout électrique à carrosserie en fibre de carbone qui pouvait parcourir 300 milles au gallon. Il a été rejeté à l’époque, mais tous les constructeurs automobiles évoluent désormais dans cette voie.

Le prix pour les gouvernements qui veulent être vraiment éconergétiques est énorme. Lovins et RMI ont calculé qu’au moins les deux tiers – et probablement jusqu’aux trois quarts – de toute l’énergie produite par les combustibles fossiles pourraient être économisés de manière rentable dans la plupart des pays industrialisés, et encore plus dans les pays en développement, car ils ont tendance à être moins efficaces. pour commencer et peut plus facilement construire les choses correctement que les réparer plus tard.

L’Allemagne, la Suède, le Danemark, dit-il, ouvrent la voie pour les bâtiments et le Japon pour l’industrie. Lovins fait référence à l’American Council for an Energy-Efficient Economy (Aceee), qui affirme que l’efficacité intelligente, les bâtiments intelligents et la fabrication intelligente sont tous en train de se concrétiser. « Pour la vitesse d’amélioration, mais pas au niveau absolu puisqu’ils ont commencé si bas, la Chine est le champion incontesté », déclare Lovins.

Lovins craint que le design ait été coupé en petits morceaux et que nous perdions la vision énergétique plus large que les Victoriens avaient. Dans un récent podcast avec le conseiller britannique en énergie Micheal Liebreich, il explique comment des économies de 80 % et plus peuvent être réalisées dans les domaines les moins attendus. À titre d’exemple, il montre qu’il faut beaucoup moins d’énergie pour pomper de la chaleur ou du froid dans des tuyaux droits et gras que dans des tuyaux fins, longs et tordus, car il y a moins de friction.

« Dans notre maison, nous économisons 97 % de l’énergie de pompage en disposant correctement certains tuyaux. Eh bien, si tout le monde dans le monde faisait cela pour ses tuyaux et conduits, vous économiseriez environ un cinquième de l’électricité mondiale, ou la moitié de l’électricité au charbon. Et vous récupérez votre argent instantanément dans les nouvelles constructions ou en moins d’un an, généralement dans les rénovations dans les bâtiments et l’industrie.

Et pourtant, dit-il, ce type d’efficacité énergétique n’est pas enseigné, et ce n’est certainement pas dans une étude gouvernementale ou un modèle climatique. Pourquoi pas? « Parce que ce n’est pas une technologie. C’est une conception sanglante », dit-il.

L'intérieur de la maison de Lovins
L’intérieur de la maison de Lovins. Photographie: Judy Lovins

La conception la plus inefficace sur le plan énergétique de toutes, dit-il, est peut-être l’énergie nucléaire, qui est fortement subventionnée, coûteuse et poussée par un lobby politiquement puissant. L’utiliser pour remédier aux pénuries d’électricité ou pour lutter contre le changement climatique, soutient-il, revient à offrir du riz et du caviar à des personnes affamées alors qu’il est beaucoup moins cher et plus facile de ne donner que du riz.

« Lorsque vous avez une urgence climatique et énergétique, comme maintenant, vous devez investir judicieusement, et non sans discernement, pour acheter la solution la plus efficace. Il vaut bien mieux déployer des technologies rapides, peu coûteuses et sûres comme l’éolien ou le solaire que celles qui sont lentes à construire, spéculatives et très coûteuses. Tout le reste rend le changement climatique pire qu’il ne devrait l’être.

Il démolit la technologie avec des statistiques. « En 2020, le monde a ajouté 0,4 gigawatt de capacité nucléaire de plus qu’il n’en a retiré, tandis que le monde a ajouté 278 gigawatts d’énergies renouvelables, soit une capacité 782 fois supérieure. Les énergies renouvelables ont gonflé l’offre et déplacé le carbone autant toutes les 38 heures que le nucléaire toute l’année. Là où le nucléaire est bon marché, les énergies renouvelables sont encore moins chères et l’efficacité est moins chère que cela. Il n’y a pas de nouveau type ou taille ou cycle de combustible de réacteur qui changera cela. Faites le calcul. C’est fini.

L’avenir doit être dans la rénovation massive des bâtiments avec isolation et pompes à chaleur et ce qu’il appelle « l’outsolation ». «Vous pouvez concevoir les tuyaux en plaçant une sorte de théière autour des maisons, comme la rénovation extérieure hollandaise Energiesprong. Ils peuvent super-isoler votre maison à la norme zéro net en une seule journée pendant que vous êtes au travail, et entre-temps, ils ont déposé un noyau de pompe à chaleur très efficace pour la mécanique et mis un toit solaire super isolé. Et quand vous revenez, vous les payez plutôt que vos compagnies d’énergie.

Dans une situation d’urgence historique comme celle-ci, il est bien préférable et plus rentable que les gouvernements investissent dans l’efficacité et suppriment les nombreuses subventions et obstacles pervers qui empêchent les particuliers et les entreprises d’acheter de l’efficacité énergétique. Il faut aussi une pensée créative. Pourquoi payer les architectes et les ingénieurs pour ce qu’ils dépensent, et non pour ce qu’ils économisent ? Pourquoi récompenser les entreprises énergétiques pour vendre plus d’énergie, et non pour réduire leurs factures ? Pourquoi ne pas utiliser le système fiscal pour accélérer l’adoption des énergies renouvelables ?

Lovins, maintenant président du RMI, enseigne à Stanford tandis que ses collègues aident à repenser les industries du ciment et de la foresterie, ainsi que les secteurs de l’agriculture, de la vente au détail et de l’aviation. Il espère que les avions court-courriers et même moyen-courriers seront bientôt électrifiés et rendus économes en énergie en utilisant de nouveaux châssis, structures, surfaces et carburant ultralégers.

Seulement à moitié en plaisantant, il exhorte un mouvement de masse à tricoter des millions de joyeux bonnets de laine jaunes et bleus. Cela, et les gens baissant leurs thermostats de deux ou trois degrés permettraient d’économiser des milliards de mètres cubes de gaz.

« La guerre de Poutine est financée par ceux qui achètent des combustibles fossiles russes. Au cours des deux premières semaines, l’Occident a versé 8 milliards d’euros à la Russie. Nous avons une nouvelle crise énergétique, et l’efficacité est le moyen le plus important, le moins cher, le plus sûr, le plus propre et le plus rapide d’y faire face », dit-il.

À 7 200 pieds d’altitude à Snowmass, Lovins mange la récolte n° 79 de ses bananes, et la récolte n° 80 prend forme. « Beaucoup d’autres fruits tropicaux aussi », ajoute-t-il.

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