Opinion : La grande période de croissance de Salesforce semble terminée, ce qui pourrait inciter à revenir à ses anciennes méthodes

Les récents résultats financiers de Salesforce Inc. ont confirmé que le géant des logiciels cloud est désormais dans une phase de croissance plus lente, ce qui pourrait inciter l’entreprise à envisager de revenir à ses anciennes méthodes de croissance.

Mercredi, Salesforce CRM,
+9,36%
a annoncé des résultats fiscaux conformes aux objectifs du troisième trimestre, avec un chiffre d’affaires de 8,72 milliards de dollars, et les actions ont grimpé de 9 % jeudi. Et même si les revenus ont exactement répondu aux estimations consensuelles des analystes, ces résultats ont montré un ralentissement constant de leur taux de croissance, avec une croissance des revenus de 11,37 % au cours du trimestre, se dirigeant vers un taux de croissance prévu d’environ 11 % pour l’ensemble de l’année.

C’est bien loin des cinq dernières années, au cours desquelles Salesforce a connu une croissance de ses revenus à des taux allant de 24,9 % au cours de l’exercice 2018 à 28,7 % en 2020, avant de ralentir à 18,5 % au cours de l’exercice 2023. Avec 11 % prévus pour l’exercice 2024, sa croissance s’apparente davantage à celle d’une société de logiciels mature qu’à celle d’un secteur du cloud chaud, où des sociétés cloud beaucoup plus jeunes et en hypercroissance comme Snowflake SNOW,
+7,05%,
qui vient d’annoncer une croissance de 32 % de son chiffre d’affaires au troisième trimestre, sont en plein essor.

« La faible croissance à deux chiffres que nous observons aujourd’hui et qui est probable à l’avenir est nettement inférieure à ce que la plupart des investisseurs attendaient il y a à peine un an », a déclaré Mark Moerdler, analyste de Bernstein Research, dans une note adressée à ses clients. « Salesforce n’est plus une société de logiciels en croissance selon pratiquement tous les critères et doit être comparée à d’autres sociétés de logiciels matures sur tous les principaux paramètres, y compris les valorisations », a-t-il ajouté.

Salesforce s’est sérieusement recentré sur les bénéfices après avoir affronté des investisseurs activistes au cours de l’année écoulée. Ses marges opérationnelles ajustées ont atteint 32,1 % au dernier trimestre, contre 22,7 % il y a un an, reflétant les récentes mesures prises par l’entreprise pour supprimer des emplois et réduire ses coûts. Mais à mesure que Salesforce progresse dans ses bénéfices, ses tendances principales sont lentes.

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L’entreprise est également confrontée à des défis potentiels en matière de croissance des revenus. Le directeur de l’exploitation, Brian Millham, a déclaré mercredi lors de la conférence téléphonique sur les résultats que les vents contraires macroéconomiques pesaient sur les secteurs de l’entreprise, notamment les services professionnels et la plateforme de messagerie d’entreprise Slack.

Pour les entreprises en pleine maturité, une tactique typique pour réaliser de la croissance consiste à les acheter.

Au début de son histoire, Salesforce a réalisé de nombreuses petites acquisitions, mais a commencé à se lancer dans des transactions plus importantes ces dernières années, comme l’achat de Slack Technologies, la plateforme de messagerie, pour près de 28 milliards de dollars, en 2021. Il a également acheté Mulesoft en 2018, que les analystes de Macquarie Research estime une croissance de 26 % au cours du dernier trimestre.

Si ces transactions ont généré davantage de revenus et de croissance, elles ont également entraîné des perturbations et des troubles dans la gestion, avec le départ de certains des PDG de ces sociétés lors de sorties très médiatisées, comme le départ de Stewart Butterfield, le co-fondateur de Slack, à la fin de l’année dernière. année.

Pat Walravens de JMP Securities a écrit dans une note que « certains investisseurs craignent que la croissance ne tombe en dessous de 10 % ou que Salesforce puisse revenir à un programme de fusions et acquisitions plus actif ». Mais il estime que la société reste une action attractive et a relevé son objectif de cours, en partie en raison de ses opportunités dans l’IA, notamment son Einstein Copilot, Mulesoft, et du potentiel de retour de grosses transactions.

Pour Salesforce, l’IA constitue une opportunité de croissance. Comme de nombreuses autres sociétés de logiciels, ses dirigeants ont parlé de l’IA, mais Wall Street n’a pas encore constaté d’impact direct et significatif sur les revenus de cette technologie. En revanche, plusieurs sociétés de matériel informatique ou de puces vendant des centres de données d’IA répartissent désormais les revenus provenant de l’IA.

Néanmoins, le directeur général Marc Benioff a déclaré aux analystes que Salesforce avait été « complètement reconstruite » à l’approche de son 25e anniversaire, car elle est désormais « bien positionnée pour la révolution de l’IA ».

Mais 25 ans, c’est l’âge moyen pour une entreprise technologique. Et Moerdler de Bernstein a noté que ses multiples suggèrent qu’il s’agit d’une société de logiciels mature. « Salesforce croît de plus en plus lentement que Microsoft Corp. MSFT,
+0,02%,
a des perspectives de croissance beaucoup plus faibles pour l’avenir et des marges GAAP qui représentent environ la moitié de celles de Microsoft – et pourtant les multiples des sociétés sur la base du BPA sont étonnamment proches », a-t-il écrit.

Les investisseurs ne devraient pas être entièrement surpris si Salesforce décide de se lancer dans davantage d’acquisitions, en particulier avec l’IA qui fait actuellement le buzz.

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